以膽識博財富,以財富換地位:近代轉型時期英國商人的「翻身記」

 
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以膽識博財富,以財富換地位:近代轉型時期英國商人的「翻身記」

引言
黑死病剛剛在歐洲退去,歐洲的經濟便迎來了復甦。在15-17世紀,近代早期的英國開始了逐步從封建主義社會向資本主義社會過渡,在這一時期並不只是社會政治體制的轉型,也是傳統農業社會向近代工業社會轉型的時期。

在曾經的農業為主的時代,不管是東方世界還是西方世界,人們為了保護農業的穩定而不斷抑制商業與商人的發展。但是隨著近代工商業在英國的興起,英國社會開始了商業化的進程,開始從傳統農業社會向近代工業社會轉型,商人與商業在這一時期逐漸出現了許多新特點與新型商業組織,商人的重要性也逐漸凸顯出來。
一、奠定基礎:中世紀到近代的英國社會經濟變化
在以農業作為國家根本的社會裡,英國莊園體制運行的農業是英國經濟重要支柱。自14世紀以來,英國農村社會關係發生了重大變化,莊園制在轉型期不斷瓦解,那些被束縛在莊園之中的農奴開始解放出來。到了14世紀末期,英國農業社會中的自由自耕農已經佔據了農業人口的絕大多數。傳統的農業經營體制逐漸土崩瓦解,農業從較為封閉的狀態轉變成為了面向市場生產的一種產業。

公元13世紀,英國的商品經濟的快速發展,使得貨幣得以廣泛地流通。領主對貨幣需求越來越大,他們希望農民可以繳納更多的貨幣地租,而不是利用貨幣,在他們眼中,貨幣可以買到一切所需要的東西。為了達到這個目的,領主開始解除對農民的束縛,那些習慣性的勞役逐漸被貨幣取代。隨著交給領主的地租形態變化,農民的農產品開始有了剩餘,剩餘農產品便被農民拿到了市場上參與交換。農民這個封閉的職業開始逐漸開放,納入到了市場經濟的運轉體系中。但是被拿上市場的並不只有剩餘的農產品,還有土地。在社會轉型期,土地不再是一成不變的非賣品了,而是變成了可以參與自由買賣與交換的商品。各大莊園領主將土地進行分割、轉讓,或者進行出租與抵押。

總而言之,在中世紀後期的英國農業經濟受到商品市場化影響的事實是無法否認的,地租商品化、農產品商品化、土地商品化的過程已經開始,而受到農業經濟市場化衝擊的傳統農業經濟開始衰落。在英國農村,新的農業經營方式正逐漸流行,它被侯建新教授稱為農業中資本主義最初的胚胎形式。儘管這個時期,農業經濟的市場化使英國封建的經濟形態並沒有發生根本改變,但它為發生在世紀之後即轉型時期的巨大而深刻的變化打下了堅實的基礎。

在經濟社會轉型期,除了農業發生了巨大變化,英國國內的市場也發生著深刻的改變。原本被束縛在封建制度下的市場要素被積極的調動了起來,商品經濟的浪潮之下,這些市場要素不斷獲得解放、發展壯大。而隨著英國社會的逐漸趨於穩定,交通運輸業的不斷發展,一個不斷完善的交通運輸網路在英國逐漸建立起來,在這種種因素的推動之下,英國形成了一個統一的國內市場。日益眾多的交換方式使英國商品經濟在廣度和深度上都獲得較快的發展,越來越多的產品被捲入商品化的浪潮。縱橫交錯的市場網路和種類多樣的交易內容把城市和鄉村聯繫在一起,基本形成了城鄉市場體系。
二、體系分明:英國轉型期下的商人群體
由中世紀向近代的轉型期期間,英國商人群體的地位變化是受多重因素影響導致的。其中最主要的原因便是隨著新航路的開闢,英國統治者開始推行「重商主義政策」,商業的從事人員不斷增加,商人的社會地位也逐漸得到了改變。

在16、17世紀,英國的商人群體數目的增長速度極快,商人群體逐漸演變成了商人階層。根據不同的標準,可以將這一時期的英國商人劃分成不同的類別,比如按其在海外貿易區域劃分的漢堡商人、義大利商人、荷蘭商人等;而在國內進行貿易的人可以按照經營內容劃分為煤炭商人、木材商人、鐵器商人等。由此便可以看出社會轉型期的英國商人種類之多、分工之細、貿易範圍之廣等特點。

隨著商人階級的不斷壯大,英國商人貿易組織開始不斷被創造出來。在近代早期,隨著英國海外貿易的發展,英國商人逐漸採取了新的貿易組織形式,即以公司製為主體的形式。它由依靠幾個人的資本過渡到依靠社會資本,由簡單的合作形式過渡到複雜的投資形式,主要包括有合夥制公司、股份制公司、規約公司三種商人組織形式,這都反映了商人組織的進步性。

首先是合夥制公司,在轉型期的英國國內貿易中,合夥制公司是最為普遍的一種新型商業模式。其兩個人或兩人以上進行合作、共同提供資本的組織運作模式使得商人更加適應經營業務的多樣化,也滿足了在國內統一市場已經逐步建立的英國進行長途貿易的需要。而其前身便是早就在英國出現的代理制經營模式與合伙人共同出資的商業模式。合夥制公司深受大多數中小商人的喜愛,並樂意採用這種組織形式,因此,這種形式在以後幾個世紀里長期存在。

其次便是股份制公司,股份制公司相比於前者,是一個獨立的法人組織,由各個股東自願出資,共同承擔風險,按照股份多少分享利潤。在英國轉型時期,股份公司就已經有了較為完善的體制,並且很快得到了發展。在近代早期的英國,最為典型的兩個股份制公司莫過於東印度公司與英格蘭銀行了。

第三個組織便是規約公司,與前面兩種經營體制比起來,規約公司更加鬆散,是一個介於個人與團體組織之間的聯繫並不緊密的聯合體。其常常有哪些經營範圍相似的商人組成,他們獨立經營、自己承擔風險,並且需要交納會費才能成為會員。進入規約公司後,組織內的條款便對組織成員有了約束,並且成員還需要服從公司的規章制度。這種寡頭結構的公司使得當時英國的對外貿易掌握在了小部分的大商人的手中。

三、強勢崛起:近代轉型期的英國商人新特點
除了新型商人組織的出現,15-17世紀的英國商人也湧現了許多新的特點。首先便是商人的交易方式以及經營商品的多樣化,在轉型期,商人不再像中世紀商人那樣走街串巷,市場、商場、店鋪的大量湧現使得「坐賈」逐漸代替了「行商」。商人的交易方式的多樣化要求商人不能只局限於經營某一單一的商品。只要對商人有利,任何一種商品都有可能成為他們經營的對象。

其次,屬於商人的商業價值觀逐漸形成,在基督教居於精神領袖地位的中世紀,宗教神學對於人們追求財富的行為是比較排斥的。中世紀的人們認為追求財富會讓人們喪失理智,這對於商人來說,是一個十分不友好的社會環境。但是在宗教改革之後,世俗的富有與成功成為了是上帝選民的證明,毫無疑問,這種宗教觀點必然促使著越來越多的英國商人以獲取利潤為第一目標而不懈追求著,商人逐利獲得了宗教上的正當性,商業價值觀也在這一時期逐漸形成。

隨著社會不斷轉型,英國商人還出現了貴族化的特徵。在向近代轉型的時期,許多成功的英國商人成為了英國的新貴族。在15世紀,雖然這時的商人已經用了較多的財富,但是社會地位仍然在教會與貴族的壓制之下,並沒有成為社會的主導力量。商人覬覦貴族的地位,貴族貪戀商人的錢財,但是二者似乎都不願意將自己所珍視的東西進行交換。於是商人發現了此時英國社會的一個機遇,那便是經營土地,允許買賣土地的英國社會為這些富有的商人走上貴族崗位提供了巨大的便利。

一個個成功的商人用自己在商業上賺來的巨大財富進行土地投資,使得自己在一個尚有著十分深刻的封建制度痕迹的國家中,通過另有地產來換取自己迫切需要的權力、榮耀與威望。雖然這是一個英國舊貴族們所不願意看到的社會現狀,但是在時代轉型的浪潮前,誰也無法阻攔這歷史的潮流,除了沒有高貴的血統,這些富有的商人與高傲的貴族之間早已經沒有了鴻溝。

結語
中古時期的英國商人是不被主流社會認可的邊緣人物,他們過著卑微的生活。隨著英國商業的復興,商人的財富迅速增加,商人的地位也隨著他們財富的崛起而逐步提高。在轉型時期,商人的地位已與當初不可同日而語,他們可以用自己的財富來換取一個曾經遙不可及的社會地位。

經歷轉型期的歐洲國家並不只有英國,但是似乎只有英國商人準確把握住了時代的脈搏。在那個機遇與風險並存的社會轉型時期,英國商人的數目與財富不斷地增加,這給當時的英國社會產生了十分深遠的影響。雖然這一時期的英國商人們在促進對外貿易、促進工業生產等方面有著巨大的作用,但是其奠定了剝削工人的傳統、發展的盲目性等缺陷仍然是值得我們深思的。

參考文獻:

《英國史》

《英國行會史》

《牛津英國史》




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